Red Shoe


In many ways, Yayoi Kusama was the consummate artist of the 1960s.  She combined 
the Minimalists’ commitment to rigorous repetition, the Pop artists’ media savvy and the
counterculture’s enthrallment with psychedelia to craft a truly singular artistic persona.

Conversant with all of these movements though fully belonging to none, Kusama’s art is
intensely personal, shot through with autobiographical and psychological content.  In an
expansive œuvre that includes paintings, sculpture, installations, Happenings and media
events, she has explored themes of obsession, accumulation and erotic desire.  Her first
gallery show in New York, at the Brata Gallery in 1959, was lauded by influential critics
such as Donald Judd and Dore Ashton, making her one of the few female artists to gain
critical recognition in the ‘60s. 

Red Shoe (1991) is a significant example of Kusama’s boxes, a format she has worked
with since the mid ‘60s.  In this work, the box becomes a surreal fetishist reliquary.
Kusama covers a single high heeled shoe with her signature dots, a motif that functions
as her psychological and aesthetic trademark.  The silver fake flowers that cushion the
shoe give the object a funerary character, while the thick tangle of vivid red hair that
surrounds them imparts a tactile eroticism.  Kusama’s boxes can, to some measure, be
seen as an homage to Joseph Cornell, an artist with whom she was romantically linked
until his death in 1972.  Red Shoe, in particular, may be a direct reference to this
relationship.  In an undated collage given to her by Cornell, the elder artist inscribed,
“Before you throw away any of your/ shoes or sandals…/give me a souvenir…/ don’t
forget…/ J.C.”  With this work, housed in a box of Cornell-esque proportions, Kusama
poetically fulfills this request.

Yayoi Kusama was born in 1929 in central Japan.  Her artistic education began after
World War II at the Kyoto Municipal School of Arts and Crafts, where she learned
Nihonga painting, a style that combined traditional Japanese techniques with more
naturalistic, Western subject matter.  In 1958, after corresponding with Georgia
O’Keeffe, she emigrated to New York, where she sought to establish her career in the
American art world.  She stayed in New York for 13 years, during which time she
garnered significant attention from the critical establishment as well as popular media
outlets.  Health issues forced her return to Japan in 1975, where she continues to live and
work today.  Kusama had a traveling solo exhibition in 1998 that was shown at the
Museum of Modern Art (New York), Los Angeles County Museum of Art, Walker Art 
Center (Minneapolis) and Museum of Contemporary Art (Tokyo).  Her work was
recently included in the Whitney Biennial in 2004.  In October of 2006, she was awarded
the 18th annual Praemium Imperiale award for painting in Tokyo.  In 2011, the Centre
Pompidou (Paris) organized a major retrospective of her work that traveled to the Reina
Sofia Museum (Madrid), Tate Modern (London) and Whitney Museum of American Art
(New York).

This work has been registered with Yayoi Kusama's Studio, Registration No. 0799.


The Market, Tokyo 
Barbara Mathes Gallery, New York
Mr. Charles Brandes, Californi
Barbara Mathes Gallery, New York
Private collection, The Netherlands

more about Yayoi Kusama